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ストレスとアトピーの関係も一目瞭然!「病は気から」を科学する



  • 炎症の仕組みを解き明かす
  • 炎症回路発見の3年前(2005年)、日本で関節リウマチの新薬が生まれました。それまで、関節リウマチは慢性的に悪化し続ける難病とされてきました。しかし、新たに開発された新薬(ヒト化抗ヒトIL─6受容体抗体)は画期的効果をもたらし、関節リウマチ患者に福音をもたらしたと評価されています。この薬は、関節リウマチ患者の髄液中にIL─6(インターロイキン6)という炎症と関連するサイトカインが非常に多いことに着目して開発されました。
    サイトカインとは、様々な細胞に合図を送る働きのあるタンパク質の総称。IL─6というサイトカインには、細胞に炎症を起こすよう合図する働きがあると考えられたので、この働きを遮断することで、関節リウマチの痛みや腫れを消すことができたのです。関節リウマチ患者にIL─6が多いことは、もっと前(1988年)からわかっていました。しかし、なぜIL─6が炎症を誘導するかのしくみは、新薬ができてからもずっとわからないままでした。そして炎症回路の発見が、この仕組みをスッキリ解明してくれたのです。
    仕組みがわかれば、さらに精度の高い薬の開発が可能となります。例えば、「炎症回路のこの部分ががんを悪くしそう」ということなどがはっきりしてきており、新薬の研究が進んでいるそうです。

  • 免疫と神経のつながりをみる
  • 炎症回路は、病原性の活性化ヘルパーT細胞などの免疫細胞に、サイトカイン、増ぞう殖しょく因いん子し、神経伝達物質など様々な液えき性せい因いん子しが刺激剤として働く複雑な仕組みです。この部分だけをみると免疫系の話に思えますが、実は、炎症回路が神経系により局所的にコントロールされていることも、村上教授らの研究が明らかにしています。
    免疫系と神経系を横断する研究は、1920年代頃から進められてきました。ストレスなどが引き金となり、脳( 視し床しょう下か部ぶ)の指令により交感神経が活性化して、免疫や炎症反応を制御する副ふく腎じん皮ひ質しつホルモン(ステロイド)が分泌されるという話を聞いたことがある方も多いと思います。これまでの神経科学では、「神経系のスイッチが入ると副腎からホルモンが分泌される」といったような、全身レベルの研究が大多数でした。
    しかし、村上教授らの研究において、特定の神経活動が局所的に免疫系をコントロールしている実態が、分子レベルで解明されてきました。つまり、もっと細分化されたレベルで炎症や病気が生じる仕組みが解明され始めたのです。その仕組みを、ゲートウェイ反射(Gateway Reflex)といいます。
  • 発症の原因は重力?
  • ゲートウェイ反射は、外部からの刺激や痛みなどによるストレスが、いかにして炎症を誘導して病に至らしめるのかを説明する、いわば「病は気から」を科学的に解明するメカニズムです。
    村上教授らが最初に発見したゲートウェイ反射は、重力ストレスによるものでした。地球上で生活する生物は、例外なく重力によるストレスを受けており、私たちの体は、知らず知らずのうちに重力負荷を受け、骨格や関節がゆがんだりして、その蓄積は老化にも影響しています。
    体には、重力の影響を特に受けやすい部分があって、その代表が足のふくらはぎの筋肉を深層で支えるヒラメ筋( 下か腿たい三さん頭とう筋きん)です。ヒラメ筋は抗こう重じゅう力りょく筋きんの一つで、重力に対して姿勢を維持する大切な役割を持った深しん層そう筋きん(インナーマッスル)です。
    村上教授らは、多た発はつ性せい硬こう化か症しょう(中枢神経系の自己免疫疾患)の動物モデルである実験的自己免疫性脳のう脊せき髄ずい炎えんという病態をマウスに誘導し、発症寸前の段階から、重力ストレスによるゲートウェイ反射について調べました〈図B〉。


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